Para este ensayo, la agencia espacial estadounidense transportará con un globo de helio a lo largo de las costas de la isla hawaiana de Kauai un recipiente en forma de disco llamado ”Low-Density Supersonic Decelerator” (desacelerador supersónico de baja densidad, o LDSD) que se adjuntará a un paracaídas gigante.

Desde la década de 1970, la NASA utiliza el mismo sistema de paracaídas para frenar sus trenes de aterrizaje y robots que posa en el planeta rojo, a medida que descienden a través de la delgada atmósfera marciana.

Sin embargo, para los proyectos más ambiciosos de exploración de Marte, la NASA necesitará naves espaciales mucho más pesadas. Esto complica el aterrizaje y requiere un sistema de paracaídas mucho más potente y sofisticado.

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La nueva tecnología está siendo probada a una gran altitud, porque las condiciones son similares a las de la atmósfera superior de Marte, también llamada termósfera.

Vientos demasiado fuertes en Kauai obligaron a la NASA a posponer el experimento inicialmente previsto en una ventana de lanzamiento de dos semanas, a principios de junio.

La mañana de este sábado, el pronóstico meteorológico era favorable.

Le tomará de dos a tres horas al globo llegar a los 36 mil 600 metros, donde flotará. Poco después, la nave de ensayo en forma de disco será lanzada y su propulsión de cohete se encenderá para llevarlo a 54 mil 900 metros, o sea tres punto ocho veces la velocidad del sonido o cuatro kilómetros 651 sobre hora.

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Es entonces cuando se probará la primera nueva tecnología objeto de este ensayo. Se trata del Desacelerador supersónico aerodinámico inflable, o SIAD (Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator), cuya forma se asemeja a un buñuelo redondo con un agujero en el centro.

El SIAD frenará la nave hasta una velocidad de aproximadamente dos punto cinco veces la velocidad del sonido (3.060 km/h) antes de desplegarse un enorme paracaídas supersónico que frenará el descenso del aparato para un aterrizaje suave, 40 minutos después de su liberación.

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La NASA tiene previstos otros dos vuelos del LDSD para probar las dos tecnologías de frenado y de aterrizaje, el desacelerador inflable y el globo.

”Si nuestro platillo volador alcanza la velocidad y la altitud previstas, será un gran día para nosotros”, dijo recientemente Mark Adler, el responsable del proyecto LDSD.

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