Según la compañía, solo el depósito de Chongju, en el norte del país, contiene 216 millones de toneladas de tierras raras ligeras, tierras raras pesadas y metales de tierras raras. De confirmarse este volumen, supondría una cantidad superior al doble de las actuales reservas mundiales de óxidos de tierras raras: las últimas valoraciones del Servicio Geológico de EE.UU. (USGS, por sus siglas en inglés) concretan el total de los depósitos conocidos actualmente en 110 millones de toneladas.

Casi un 90% del mercado internacional de tierras raras —elementos necesarios para desarrollar gran parte de las tecnologías más sofisticadas, desde teléfonos celulares hasta misiles guiados— es controlado por China, debido a que sus regulaciones sobre la industria minera son más laxas que en los países occidentales. En teoría, el descubrimiento británico podría socavar el monopolio chino, pues destaca no solo por el volumen de recursos detectado, sino también porque las condiciones laborales y las regulaciones medioambientales no restringirán los costos y los volúmenes de exploración del yacimiento.

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Sin embargo, los especialistas se abstienen por el momento de hacer pronósticos optimistas. La extracción de tierras raras requiere tecnologías avanzadas, pero llevarlas al país es difícil a causa de la postura política de Pionyang. Otro desafío lo supone el suministro de los minerales al mercado extranjero, una operación nada fácil debido a las sanciones impuestas sobre Corea del Norte por la comunidad internacional en respuesta a su polémico programa nuclear.

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Pese a todos los obstáculos, parece que los empresarios británicos optaron por asumir los riesgos. SRE Minerals informa que ha formado un negocio conjunto con el gigante estatal norcoreano de minería. La unión, que recibe el nombre de Pacific Century Rare Earth Mineral Limited, fue registrado en las Islas Vírgenes Británicas, en un intento de evitar las sanciones, y recibió un contrato de 25 años para explorar el depósito. Según comunica la empresa, tiene programado empezar los trabajos en el sitio en marzo.

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Fuentes: RT

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